OneWeb et SpaceX peuvent être considérés comme des concurrents puisqu’ils opèrent dans le domaine de la connectivité internet à large bande fournie par une constellation de satellites envoyés en orbite terrestre basse – la société d’Elon Musk le fait à travers son projet Starlink. Mais le conflit avec l’Ukraine est en train de bouleverser l’équilibre du monde, ouvrant de nouveaux scénarios.

Après le revirement de la Russie, qui a rompu au début du mois l’accord avec le Royaume-Uni concernant les activités de OneWeb, la société britannique s’est tournée vers SpaceX pour poursuivre le lancement de ses satellites. Jusqu’au début de la guerre en Ukraine, ils voyageaient à bord de fusées russes Soyouz, et d’ici la fin de l’année, ils le feront à nouveau en utilisant les ressources de SpaceX.

One Web a un nouvel allié

Les termes de l’accord entre OneWeb et SpaceX n’ont pas été divulgués, pour le moment le CEO de OneWeb, Neil Masterson, a commenté :

Nous remercions SpaceX pour son soutien, qui reflète notre vision commune du potentiel illimité de l’espace. Avec les plans de lancement en place, nous sommes en bonne voie pour achever la constitution de notre flotte de satellites et fournir une connectivité robuste, rapide et sécurisée dans le monde entier.

La constellation de OneWeb se compose actuellement de 428 satellites, sur un total de 650. On ne sait pas exactement dans quelle mesure SpaceX contribuera au projet (un ou plusieurs lancements ?) ni selon quel calendrier précis – on s’attend seulement à ce que la première mission soit prévue dans le courant de cette année. Chris McLaughlin, l’exécutif de OneWeb, a également précisé pourquoi l’approche de SpaceX n’est pas aussi impensable qu’il n’y paraît à première vue : la société ne considère pas Starlink comme un véritable service concurrent car son public cible est le consommateur, alors que OneWeb s’adresse principalement aux agences gouvernementales et aux entreprises.

OneWeb avait prévu de travailler à la recherche de solutions alternatives après que l’Agence spatiale russe (Roscosmos) ait d’abord lancé un ultimatum au Royaume-Uni – qui, rappelons-le, est l’un des principaux actionnaires de OneWeb – lui demandant de renoncer à sa participation dans la société et aux garanties d’utilisation non militaire du réseau de satellites. Puis, n’ayant pas obtenu les résultats escomptés, ait entamé les procédures de suspension de tous les lancements depuis le cosmodrome de Baïkonour au nom de OneWeb.

Elle risque la faillite, a menacé le compte Twitter officiel de Roscosmos, mais il semble maintenant que OneWeb ait trouvé un bon allié pour éviter cet épilogue.

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